Especialista mostra o quanto é peculiar o sexo entre as cobras

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Nós costumávamos assumir que as cobras masculinas estavam no comando e as fêmeas eram em grande parte passivas, mas isso provou ser espetacular. Quando Jesús Rivas removeu uma anaconda feminina de uma orgia de cobra para examiná-la, ele teve uma surpresa.

O corpo inchado da sucuri sugeriu que ela estava cheia de comida, então Rivas esperava que ela vomitasse: as cobras costumavam vomitar após uma refeição se comeram demais ou por estarem estressadas. Mas em vez de uma presa típica, como uma capivara, uma cauda reptil surgiu de sua boca. “Foi uma sucuri”, disse Rivas, um herpetologista da New Mexico Highlands University, em Las Vegas.

A cobra feminina tinha comido um dos seus mais recentes parceiros sexuais, um fenômeno conhecido como canibalismo sexual. Sua ação surpreendente é parte de uma crescente evidência de que entendemos mal como as cobras fazem sexo.

Entre as cobras o canibalismo sexual só funciona de um jeito: a mulher consome o macho. Anteriormente, os cientistas concluíram que as cobras femininas são submissas durante o namoro e o acasalamento, mas agora está claro que elas têm um papel proeminente. “Havia a interpretação de que as fêmeas não se manifestam no processo de acasalamento”, diz Rivas. Ele acha que essa interpretação decorre do preconceito de pesquisadores iniciais, que eram predominantemente do sexo masculino.

Na verdade, as cobras femininas são fisicamente impostas, então não é surpreendente que elas possam dominar – e até engolir – seus companheiros. Em muitas espécies de animais, os machos são maiores do que as fêmeas, mas para a maioria das cobras, o contrário é verdadeiro.

Em espécies grandes de cobras, as fêmeas são, em média, 4,7 vezes maiores que os machos. Essa é a maior diferença de tamanho entre sexos em qualquer vertebrado vivo. “Fiquei surpreso”, disse Rivas. “A diferença é drástica”. A razão pela qual os machos são muitas vezes maiores do que as fêmeas é que ele ajuda a proteger a companheira.

Entre os lagartos, os pássaros e os mamíferos, os machos maiores são mais bem-sucedidos na defesa de um território e na expulsão de todos os machos concorrentes. Mas a maioria das cobras masculinas não exibem esse comportamento estereotipicamente masculino. Eles não são territoriais, isso poderia explicar por que as cobras masculinas não se beneficiam de serem maiores.

Em vez disso, a evolução pode ter levado as cobras femininas a crescerem mais. O tamanho está relacionado ao aumento da fertilidade e dos descendentes maiores, que são mais propensos a sobreviver. Um estudo de 2016 também descobriu que o tamanho corporal materno pode influenciar o sistema imunológico da cobra jovem.

Os machos parecem ser atraídos por esses benefícios reprodutivos: eles preferem cortejar fêmeas maiores. Mas não é óbvio como os machos fazem essa escolha. As cobras não têm uma visão muito boa, então, como uma cobra masculina pode detectar uma fêmea particularmente grande à distância não está clara.

Uma possível pista vem do fato de que o namoro é iniciado por fêmeas, não por machos. Depois de uma fêmea emergir da hibernação e derramar sua pele, ela libera feromônios que atraem machos para ela.

“Pensa-se que as feromonas são transmitidas durante a troca de pele”, disse Rivas. “Os machos ficam loucos aos sentirem esse cheiro”.

Acontece que essas feromonas podem conter informações sobre a aparência de uma fêmea. Michael LeMaster, da Western Oregon University, em Monmouth, descobriu que o perfume emitido pelas serpentes fêmeas, podem transmitir seu tamanho físico. Durante a época de reprodução, as fêmeas mais longas apresentaram maiores proporções de certos produtos químicos na pele.

 

 

Author: VLBrazil